Celtic-treneren forteller om grepet han mener gjorde Kristoffer Ajer til en nøkkelspiller

– Potensialet er enormt, sier Brendan Rodgers om nordmannen.

Kristoffer Ajer har på kort tid utviklet seg til å bli en nøkkelspiller i Celtic’ bakre rekker.   Foto: Ruud, Vidar / NTB scanpix

fotball

Søndag spilles et av Europas mest betydningsfulle lokaloppgjør, når Celtic og Rangers møtes i semifinalen i den skotske cupen - trolig med en nordmann på banen.

Kristoffer Ajer (19) er ventet å spille fra start i midtforsvaret til Celtic.

Ajer, som ifølge skotsk presse følges tett av den tyske storklubben Borussia Dortmund, er blitt en viktig brikke i Celtic-laget. Han får jevnlig ros fra trener Brendan Rodgers. Det gjør han igjen i forkant av storkampen.

Kristoffer Ajer gjør det svært bra i skotsk fotball  Foto: RUSSELL CHEYNE, REUTERS

Sendte Ajer på utlån

Den tidligere Liverpool-sjefen snakker om stegene Ajer har tatt i Glasgow, og om grepene han har gjort for å gjøre nordmannen til et fast bidrag i Celtic-forsvaret.

– Da jeg først kom til Celtic, var Kristoffer midtbanespiller, men jeg trodde den beste posisjonen hans var som midtstopper. Kanskje han kunne spille midtbane i Norge, men jeg synes han hadde store muligheter i midtforsvaret, sier Rodgers ifølge den skotske avisen Evening Times.

Brendan Rodgers er en stor tilhenger av 19 år gamle Ajer.  Foto: ANTON VAGANOV, REUTERS

Men konkurransen er tøff i en klubb av Celtics kaliber. Derfor tok Rodgers grep for å kunne få mest mulig ut av det norske talentet i fremtiden. Han sendte Ajer på utlån til Kilmarnock.

– Vi sendte ham dit for å få trening i rollen. Men det var mer så han ble tvunget til å heade ballen, fordi jeg visste at han ville være under press i Kilmarnock. Det er en viktig egenskap om man skal lykkes britisk fotball, sier Rodgers, som roser jobben Ajer gjorde på utlån.

– Potensialet er enormt

– Han gjorde det bra, kom tilbake til oss som om han hadde utviklet seg til å bli en mann. Da handlet det bare om timing og når man skulle sette ham inn i førstelaget. Han gjorde det bra i noen kvalifiseringskamper til Champions League. Nå er han i laget med mer forståelse for posisjonen han spiller i, sier Rodgers.

Nordiren har aldri lagt skjul på at han har store forventninger til nordmannen i fremtiden. Den kroatiske midtstopperen Jozo Simunovic tilbake etter skade, men Rodgers legger ikke skjul på at han er en tilhenger av Ajer. Det vil ikke bli lett å sette nordmannen ut av startoppstillingen.

– Han har alt. Potensialet er enormt. Han er 1,96 høy, rask og kan spille ball. Han er også en veldig smart gutt, han vet at det fortsatt er mye å lære. Han har sulten til å bli bedre, som jeg elsker hos spillere, og han er fortsatt ikke 20 år, sier Celtic-treneren.

Ajer selv har ikke lagt skjul på at han stortrives i Skottlands største klubb. Han er svært fornøyd med egen utvikling under Brendan Rodgers.

– Det siste året har vært veldig bra. Jeg har tatt store steg, sa han i forbindelse med sitt første opphold på Norges seniorlandslag i våres.