Han ble kastet ut fra landslaget på livstid – i kveld kan han bli Norges mareritt

Bulgarias stjernespiss har en turbulent fortid.

Ivelin Popov under en EM-kvalifiseringskamp mot Norge og Tom Høgli i 2015.  Foto: Valentina Petrova / TT NYHETSBYRÅN

fotball

Tirsdag kveld tar Norge imot Bulgaria på Ullevaal stadion – i det som er en av de viktigste norske landskampene på mange år. Uten seier virker EM-kvalifisering gjennom Nations League bortimot umulig.

Det norske publikumet forventer at Lars Lagerbäcks menn innfrir forventningene om seier, men bulgarerne vil nok gjerne ødelegge for Norge, slik de gjorde da de vant 1–0 på hjemmebane tidlig i september.

Og det er spesielt én mann som kan gjøre det vanskelig for Norge: Ivelin Popov, Bulgarias nummer ti.

Historien om stjernespissens forhold til landslaget er preget av høye topper og dype daler. 30-åringen fra Sofia er blitt bannlyst fra landslaget flere ganger. Den siste gangen skulle det være på livstid.

Likevel starter han (med mindre trener Petar Hubchev overrasker voldsomt) tirsdagens kamp mot Norge. Spilleren med hele 77 landskamper og 14 mål ble hentet tilbake på landslaget av daværende trener Ivaylo Petev i 2015.

Det hadde virket utenkelig bare noen måneder tidligere. Popov var kjent som en kontroversiell spiller, men det hele toppet seg etter en EM-kvalifiseringskamp mot Malta i 2014. Popov bommet på straffe og Bulgaria klarte bare 1–1.

Etterpå ble spissen beskyldt for å ha bommet med vilje, noe han nektet for.

– Jeg spiller for landslaget med mitt hjerte og min sjel. Bulgaria er hjemlandet mitt – jeg vil aldri forråde det, sa Popov til det bulgarske nettstedet Gol.

Han ble likevel utestengt fra landslaget på livstid, før han altså ble ønsket velkommen tilbake noen måneder etterpå. Det er foreløpig den siste av de tre mest kontroversielle hendelsene Popov har vært innblandet i.

I 2008 ble han kastet ut av ungdomslandslaget etter at han kastet en flaske i hodet på lagets bussjåfør. Det bulgarske fotballnettstedet Winner hevdet at bussen kjørte i over 100 kilometer i timen. Sjåføren klarte så vidt å hindre en ulykke.

Den andre hendelsen involverte faktisk den tyske fotballegenden Lothar Matthäus. Mannen som løftet VM-pokalen for Vest-Tyskland i 1990, trente Bulgaria fra 2010 til 2011.

Popov fikk kjenne tyskerens vrede da han og flere andre spillere ble oppdaget mens de drakk og festet i Minsk etter et ydmykende tap mot Hviterussland, skrev Novinite.

Det kan virke som Bulgarias stjerne har lagt skandalene bak seg. Etter returen til landslaget i 2015, har han blitt kåret til årets spiller i Bulgaria tre år på rad. Han skal også ha hatt et positivt opphold i den russiske klubben Spartak Moskva, selv om han har slitt med komme inn i startelleveren denne høsten.

På landslaget er han likevel kaptein, og en av lagets mest rutinerte spillere. Bulgaria og Popov har vunnet alle lagets tre Nations League-kamper så langt, men 30-åringen forventer en tøff kamp på Ullevaal.

– Vi har tre seiere på tre kamper, men det blir et tøft oppgjør mot Norge, sa Popov til det bulgarske nettstedet Plovdivski Novini etter lørdagens 2–1-seier mot Kypros.