Han dro til Kina og ble avskrevet. Nå er det ingen som ler av Paulinho.

En latterliggjort 29-åring sendte Brasil videre i fotball-VM. Også Sveits er klar for åttedelsfinale.

Da Paulinho dro fra Tottenham til kinesisk fotball, trodde mange at han var ferdig på toppnivå. Men så vendte han tilbake til Europa og Barcelona, og onsdag skjøt han Brasil videre i VM.  Foto: CARL RECINE / Reuters

fotball

SERBIA – BRASIL 0–2 / SVEITS – COSTA RICA 2–2

MOSKVA: «Paulinho, Paulinho, Paulinho», runget det fra tusenere av brasilianere på vei ut av Spartak stadion i Moskva.

Brasil slo Serbia 2–0, Brasil var videre i VM, Brasil møter nå Mexico i åttedelsfinale mandag kveld.

Og selv om Brasil fortsatt har litt å gå på, var brasilianerne som hadde tatt turen til Russlands hovedstad fornøyde.

De er videre. Neymar og kameratene blir stadig bedre. Så får sambafotballen komme etterhvert. I de kampene det virkelig gjelder.

De syngende, og dansende supporterne, på vei ut i Moskva-natten viet oppmerksomheten spesielt til én mann: Paulinho, som sendte Brasil i ledelsen etter 36 minutter og ble kåret til «man of the match».

– Seieren var det viktigste, ikke at jeg scoret, sa Paulinho og påpekte at Brasil har mye selvtillit - selv om de ikke overbeviste i starten av mesterskapet.

– Selvtillit er noe vi har samlet opp gjennom mange år, fastslo mannen som ble kritisert ofte i Tottenham-tiden og ledd av da han dro til kinesisk fotball.

Så ble han overraskende hentet til Barcelona. Det var mange som lurte på hva katalanerne skulle med en fotballspiller som nærmet seg 30 og på vei ned i karrieren.

Nå er det ingen som ler av Paulinho lenger. I hvert fall ikke her i VM-land.

Måtte ha poeng

Brasil var under et visst press før møtet med Serbia. Den femdobbelte verdensmesteren har ikke imponert veldig i sine to første kamper (1–1 mot Sveits og 2–0 mot Costa Rica). En plass i åttedelsfinalen var på ingen måte trygg før kampen mot Serbia.

Serberne holdt unna en stund, men det var dårlig nytt for dem at Sveits tok ledelsen i sin kamp mot Costa Rica.

Thiago Silva scoret Brasils 2–0-mål og feiret sammen med lagkamerat Neymar.   Foto: Rebecca Blackwell, AP

Nå måtte Serbia slå Brasil for å avansere. Det kunne ikke gå, for etter 36 minutter sendte Paulinho Brasil i ledelsen. Han utnyttet et strålende fremspill fra Philippe Coutinho, og Paulinho fikk så vidt foten på ballen foran Serbias keeper Vladimir Stojkovic.

– Du må være tilstede i 90 minutter, ellers blir du straffet knallhardt. Det er vanskelig å spille en så åpen kamp mot en fotballstormakt som Brasil. De er defintivit en av de største favorittene til å vinne VM, sa en skuffet Serbia-trener Mladen Krstajic på pressekonferansen etter kampen.

Brasils ledelse var fortjent, for de hadde misbrukt noen sjanser. Men Paulinho roet altså nervene.

Serbisk sjansesløsing

Serbia sto nå overfor en nærmest umulig oppgave: Å snu mot Brasil. Men etter hvilen flyttet de opp laget noen hakk, og ti minutter ut i 2. omgang holdt Miranda på å lage selvmål for Brasil.

Fem minutter senere kunne og burde Aleksandar Mitrovic ha utliknet for Serbia da han fikk stå upresset i feltet og heade, men forsøket ble blokkert i siste liten.

I en hektisk periode satte serberne inn et voldsomt trøkk. Brasil hang i tauene og Serbia hadde flere sjanser og hadde så absolutt fortjent 1–1.

Thiago Silva feirer 2–0-målet sitt. Til høyre Neymar.  Foto: AXEL SCHMIDT / Reuters

Men fotballen er slett ikke alltid rettferdig, og i stedet fikk Serbia 0–2 mot seg etter 68 minutter. Neymars corner endte på hodet til Thiago Silva, og da var kampen i realiteten avgjort.

Nå venter Mexico i åttedelsfinalen.

I den andre kampen i gruppen ble det 2–2 mellom Sveits og Costa Rica. Blerim Dzemaili ordnet 1–0 til sveitserne, før Kendall Waston utliknet. En sen scoring av Josip Drmic holdt ikke til sveitsisk seier, ettersom Costa Rica utliknet på overtid.