Han er klar for en siste VM-dans. Så tar Iniesta siesta.

Har du litt tryllestøv til overs før du forlater den internasjonale fotballscenen, Andrés Iniesta (34)?

Andrés Iniesta og Spania møter vertsnasjon Russland i VMs åttendedelsfinale på Luzjniki i Moskva.   Foto: CARLOS BARRIA, REUTERS

fotball

MOSKVA: To dager etter VM-finalen på Luzjniki stadion reiser den spanske landslagsspilleren rett til japanske Vissel Kobe.

Ikke noe mer Barcelona. Ikke noe mer La Liga. Ikke noe mer Champions League.

Og trolig heller ikke noe mer Spania. I hvert fall ikke i VM-sammenheng. Åttendedelsfinalen mot Russland her på Luzjniki kan, dersom Spania ryker ut, bli noe av det siste vi ser av midtbaneeleganten.

Med mindre du har tilgang til japansk TV.

Selv om han ikke har bekreftet det endelig, er det nok slutt også med spansk landslagstrøye.

Andrés Iniesta

Født: 11. mai 1984

Klubb: Vissel Kobe (Japan)

Tidligere klubb: Barcelona

Landskamper Spania: 130 (13 mål)

Meritter: VM-vinner Spania 2010, EM-vinner Spania 2008 og 2012. Ni seriemesterskap og fire Champions League-titler med Barcelona.

– Har skvist ut hver dråpe

Andrés Iniesta har selvinnsikt nok til vite at han har spilt sine beste fotballkamper.

Men på sitt beste er 34-åringen fortsatt fryktelig god, og han vil avslutte med stil her i Russland. Iniesta sa på en å pressekonferanse for en snau uke siden at Spania har kun ett mål i Russland:

VM-gull.

I så fall en fin avslutning på det som blir Iniestas siste dans på det øverste nivået.

– Kroppen har fortalt meg at det ikke er så mye mer å hente. Hvis den hadde tillatt det, ville jeg fortsatt. Men jeg kom til en erkjennelse av at jeg «måtte ut av det». Det tar lengre tid å restituere både fysisk og mentalt. Jeg har skvist ut hver eneste dråpe, det er ikke mer igjen, sier Iniesta i et ferskt intervju med Sid Lowe, The Guardians mann på spansk fotball.

Iniesta sier den endelige avgjørelsen kommer i løpet av juli.

– Jeg har spilt i fire VM, og det vil ikke bli flere. Jeg skal nyte hvert eneste øyeblikk i visshet om at det er mitt siste VM, men samtidig vil jeg ikke fokusere for mye på at det er mitt siste. Det kan være forstyrrende. Jeg vil ikke at det skal være en testimonialkamp, så langt derifra. Jeg skal spille hver kamp som om det var den første.

Andrés Iniesta gjorde forarbeidet da Isco utlignet til 1–1 mot Marokko i siste kamp i gruppespillet.   Foto: FABRIZIO BENSCH, REUTERS

Aldri vunnet Gullballen

Han scoret spansk fotballs viktigste mål da han avgjorde VM-finalen mot Nederland på Soccer City stadium i Johannesburg i 2010.

Det er Spanias eneste VM-gull.

Han er blitt europamester to ganger.

I tillegg har 34-åringen ni seriegull og fire Champions League-trofeer.

Det er nesten ikke mulig å oppnå en bedre karrière.

Men Iniesta har aldri vunnet Gullballen, selv om han har preget internasjonal fotball de siste 10–12 årene.

Lionel Messi og Cristiano Ronaldo har scoret så mange flere mål. Derfor har også de byttet på å vinne kåringene av verdens beste fotballspiller.

Men Iniesta har vært svært nær flere ganger.

Han er en av vår tids største fotballspillere.

Her skyter Andrés Iniesta skuddet som avgjør VM-finalen mot Nederland i 2010.   Foto: Eugene Hoshiko, AP

Andreas Iniesta var den største helten da Spania vant nasjonens første VM-gull.   Foto: Bernat Armangue, AP

Kalles illusjonisten

Barcelona-lagkamerat Lionel Messi har vært, og er fortsatt, verdens beste fotballspiller.

Men før argentineren har scoret de spektakulære målene, har ballen ofte vært innom Andrés Iniesta.

Midtbanespilleren med balansen, bevegelsene, blikket, ballkontrollen, dirigenten som i stor fart har danset fordi motspillerne og slått den pasningen.

Iniesta omtales ofte som El Ilusionista, illusjonisten, og det er et passende kallenavn på 34-åringen.

Han er plutselig borte for motspillerne.

Tror du Iniesta går til høyre, går han til venstre. Eller omvendt. Borte vekk er han uansett. Catch me if you can.

Fant ikke garderoben

Sånn har Iniesta holdt på nesten helt siden han trente med Barcelonas A-lag for første gang som 14-åring.

Han hadde da vært to år på katalanernes akademi La Masia.

Spede og blyge Andrés Iniesta klarte ikke å finne garderoben til A-laget før den første økten.

Han ble meldt savnet, og stjernespilleren Luis Enrique måtte ut for å lete etter guttungen.

14-åringen ble funnet. På treningsfeltet var han ikke beskjeden. Iniesta var enorm.

Andres Iniesta (t.h.) og and Hiroshi Mikitani eieren av Vissel Kobe i mai i år.  Foto: TORU HANAI / REUTERS

I garderoben etter treningen sa midtbaneankeret Pep Guardiola til lagkameratene:

– Husk denne dagen – den første dagen dere spilte med Andrés.

Så tok Guardiola en annen unggutt, Xavi Hernández, til side:

– Du kommer til å erstatte meg. Denne gutten kommer til å erstatte oss alle.

Sønn av Barcelona-systemet

Samme Guardiola var Barcelona-trener og sjef for både Iniesta og Xavi fra 2008 til 2012, klubbens gullkantede periode.

Iniesta og fire år eldre Xavi kom tidlig til Barcelona og ble på en måte «sønner av systemet».

Guardiola har hatt en ekstra forkjærlighet til Iniesta siden det første møtet i garderoben for snart 20 år siden:

– Andrés har ikke gelé i håret, bruker ikke øreringer og har ingen tatoveringer. Det gjør ham lite attraktiv for mediene, men han er den beste.

På spørsmål om Iniesta var «født fotballspiller», svarte Guardiola:

– Nei. Han var allerede en god spiller i mammas mage.

Nå er det snart over for mannen som ifølge Guardiola skulle «erstatte alle».

Da stiller en hel fotballverden seg spørsmålet: Hvem er det som skal erstatte Andrés Iniesta?

Kanskje Pep Guardiola har et svar på det spørsmålet også.