På vei ut av bakrusen

De røykte, drakk og spilte seg til VM-semifinale. Én mann holdt seg i bakgrunnen: Petar Hubtsjev, som i dag er landslagssjef for Bulgaria.

Petar Hubtsjev tok over som bulgarsk landslagssjef høsten 2016.   Foto: ANDREAS L ERIKSSON / BILDBYRÅN

fotball

SOFIA: Vi nordmenn liker å prate om 90-tallet. Om Flo, Rekdal, Marseille og VM-seieren over Brasil i 1998.

Søndagens Nations League-motstander i Sofia, Bulgaria, liker også å snakke om 90-tallet. Om Hristo Stoitsjkov, Jordan Letsjkov, Krasimir Balakov, Trifon Ivanov og det bulgarske kultlaget som spilte seg helt til semifinalen i 1994-VM.

Seieren mot Tyskland i VM-kvartfinalen var deres ikoniske øyeblikk, natten der «alle» bulgarere tutet i bilhornene og danset langs Vitosha Boulevard, paradegaten i Sofia. Slik vi gjorde på Karl Johan fire år senere.

Bulgaria var også med i EM 1996 og VM 1998. Men etter 0–5-tapet mot Lars Lagerbäcks Sverige i 2004-EM har Bulgaria vært visket ut av mesterskapskartet.

Det har vært 14 bekmørke landslagsår. Men ting er i ferd med å snu. Bulgaria slo for eksempel Nederland og Sverige i fjor.

På to år har de avansert 30 plasser på FIFA-rankingen.

Og ikke minst: Bulgarerne har Petar Hubtsjev som landslagssjef. En sentral skikkelse på kultlaget fra 1994. Mannen som ikke ville være som alle de andre på laget som sjarmerte og forundret en hel verden.

Trifon Ivanov i aksjon for Bulgaria.   Foto: DENNY CALVO, BILDBYRÅN

Tok avskjed med kulthelten

Veliko Tărnovo 17. februar 2016: Kirkeklokkene kimer i den søvnige bulgarske småbyen Veliko Tărnovo.

Utenfor den enorme kultur- og sportshallen står flere tusen mennesker og venter på å få komme inn.

Bak de lukkede dørene øver et orkester på den bulgarske nasjonalsangen som skal avspilles når den offisielle seremonien starter klokken 13.00.

Midt i lokalet står en gruppe dresskledde, alvorlige og sørgende menn foran en kiste pyntet med blomster og to innrammede lagbilder av Bulgarias landslag.

Ett med de hvite hjemmedraktene. Det andre med de røde bortedraktene.

En gråhåret mann går sakte frem mot kisten. Hristo Stoitsjkov, VMs toppscorer i 1994, har tatt turen fra Mexico til Veliko Tărnovo for å si to ord.

Tårene renner ned kinnet til en av tidenes største bulgarske idrettshelter.

Stoitsjkov bøyer seg ned mot kisten. Der ligger en av fotballens største kulthelter, Trifon Ivanov, som døde på grunn av et massivt hjerteinfarkt fire dager tidligere.

– Farvel, Trifon, hvisker Stoitsjkov.

Rundt ham står hele Bulgarias VM-lag og sørger under den private seremonien.

– Alle på VM-laget fra 1994 tok turen. Stoitsjkov, Balakov, Letsjkov og Petar Hubtsjev. Trifon Ivanov var mannen alle likte. Han var symbolet på landslaget på 90-tallet, forteller journalisten Angel Videnov, som har fulgt bulgarsk landslagsfotball tett siden 90-tallet.

Et kapittel i bulgarsk fotball ble lukket denne dagen. Et halvt år senere skulle et nytt åpne seg. Petar Hubtsjev – stopperkollegaen til Trifon Ivanov – tok jobben som landslagssjef for Bulgaria.

Oppdrag: Gjenreis landslaget.

Her er Bulgarias lag som slo Tyskland i VM-kvartfinalen i 1994. Spiller nummer 3: Kulthelten Trifon Ivanov. Spiller nummer 5: Dagens landslagssjef, Petar Hubtsjev.   Foto: ASSOCIATED PRESS

Langt hår og blodsprengte øyne

USA, fotball-VM 1994: Bulgaria kom til VM uten forventninger. I beste fall kan vi si at de var outsidere. De hadde noe klassespillere. Som Stoitsjkov, Balakov og Letsjkov.

Men de var lekne. De ga litt blaffen. Og så hadde de stopperduoen, Petar Hubtsjev med trøye 5, Trifon Ivanov med trøye 3.

Hubtsjev var den stødige. Ivanov var en litt mer uortodoks type, både på og utenfor banen.

Ivanov likte seg på landet. Han likte å finne på litt sprø ting. Han utfordret det etablerte.

For eksempel kjøpte han en gang en tanks direkte fra hæren. Uten ammunisjon kjørte han rundt på åkrene utenfor Veliko Tărnovo på fritiden.

Men Ivanov syntes det ble kjedelig og solgte den.

Det er likevel det han gjorde på fotballbanen Ivanov vil bli husket for.

Han var kraftig bygd, hadde langt hår, 10-dagersskjegg og blodsprengte øyne. Og en vanvittig innsatsvilje.

Før VM-kvartfinalen mot Tyskland grep Ivanov ordet i garderoben. Han så landslagssjef Dimitar Penev rett inn i øynene og ba ham være helt rolig.

– Dette ordner seg. Med mitt blodtørstige utseende kommer tyskerne til å bli livredde. Rudi Völler kommer til å falle rett i bakken når han kjenner pusten fra meg.

Bulgaria-stopper Petar Hubtsjev i duell med Italia-stjernen Roberto Baggio i VM-semifinalen i 1994. Italia vant 2–1 etter to mål av Baggio.   Foto: EPA

Tapte mot Baggios Italia

Bulgaria slo Tyskland og var klare for semifinale mot Roberto Baggios Italia.

De var periodevis glitrende på banen. Og hadde høy sigarføring utenfor.

Trifon Ivanov ble symbolet på det drikkende og røykende laget. Amerikanske reportere, fra blant annet New York Times, var lettere sjokkerte da de entret Bulgarias garderobe etter kamp.

De så spillere drikke og røyke.

FBI tok vare på sikkerheten til Bulgarias landslag i 45 dager under VM. De var vitner til alle byturene.

– Da vi dro, sa de at de kom til å savne oss – og de spøkte ikke, sa Jordan Letsjkov i et intervju med FourFourTwo for fire år siden.

Bulgaria tapte VM-semifinalen mot Italia og måtte ut i bronsefinale mot Sverige. Landslagssjef Penev sa at bronsefinaler var meningsløse og spillerne fikk feste enda hardere. Det endte med 0–4-tap for Sverige.

Slik så Trifon Ivanov ut i Panini-albumet fra USA-VM i 1994.   Foto: PANINI

Men én mann sto over mange av festligheten. Dagens landslagssjef Petar Hubtsjev. Han spilte klubbfotball i Tyskland på den tiden og var blitt en del av «den tyske skolen». Punktlighet. Skikkelighet. Profesjonalitet.

– Petar var annerledes enn de andre. Han likte ikke søkelyset, han likte å være i bakgrunnen. Jeg har litt problemer med å se for meg han på fester ved bassengkanten under VM. Petar er også typen som ikke liker å gi intervjuer. Når han først stiller opp snakker han alltid i diplomatiske vendinger. Han tenker alltid nøye gjennom hav han sier. Peter er veldig ordentlig, forteller Angel Videnov.

Skal bygge ny generasjon

Petar Hubtsjev var en del av Bulgarias gylne generasjon.

Nå skal han selv bygge opp en ny gyllen generasjon.

– Petar tenker hele tiden på kollektivet. Han setter laget foran alt annet. Alle må gi 100 prosent. Det er ikke rom for noe tull. han sverger til kompakt og direkte fotball. det skal spilles på en eller to touch. Men det er ikke alltid det skjer.

Bulgaria har i dag ingen stjerner.

Men den norske landslagsledelsen advarer likevel mot søndagens motstander. Assistenttrener Per Joar Hansen sier Bulgaria er et fysisk sterkt lag med enorm arbeidsmoral.

– Da den nye treneren tok over hadde det gått en lang periode uten gode resultater. Men de har vist fremgang. Hadde de ikke startet kvaliken så dårlig (før Hubtsjev ble landslagssjef), kunne de hatt en sjanse til å nå VM sist. Bulgaria har et bra lag. Selv om de taper for Norge vil de fortsette å stige på rankingen, spår landslagssjef Lars Lagerbäck.

– Må utnytte naiviteten

Bjørn Maars Johnsen har spilt halvannet år i bulgarske Litex og kjenner flere av landslagsspillerne.

– Intensiteten deres er veldig høy, men de spiller ikke alltid så smart. De kommer ofte ut av posisjon og gjør ting uten å tenke konsekvenser på hva som kan skje. De er litt naive, det må vi utnytte, mener Johnsen.

Bulgaria er nummer 47 på FIFA-rankingen, seks plasser foran Norge.

Ifølge reporter Angel Videnov snakkes det fortsatt om heltene fra 1994. Men ikke like mye som tidligere.

Bulgarsk landslagsfotball har hatt dundrende hodepine i mange år. Men bakrusen etter festen på 90-tallet er sakte i ferd med å forsvinne.

Det øynes håp for fremtiden.

Men det kommer trolig til å gå lenge før Bulgaria får frem typer som Trifon Ivanov og Hristo Stoitsjkov.