Nå er det kun håpet igjen for Northug. Og det er veldig lite

OM LANGRENN: Kongen er i ferd med å abdisere og spørsmålet er om noen kan overta tronen. Svaret på det er nei.

18 norske medierepresentanter møtte Petter Northug utenfor den norske smørebussen på Beitostølen.   Foto: VEGARD WIVESTAD GRØTT / BILDBYRÅN NORWAY

meninger

BEITOSTØLEN: Han smilte. Han trakk på skuldrene. Han snakket i sammenhengende setninger.

Det er ikke slik Petter Northug har vært etter å ha blitt ydmyket tidligere.

Han har lekt gjemsel med pressen, spurtet til skogs, til tider oppført seg som en sur sitron.

Men de siste dagene, etter å ha blitt diskvalifisert på 15-kilometeren og slått ut i sprintprologen på Beitostølen, har Petter Northug vært mer åpen, ærlig og selvpiskende enn vi har sett ham på lenge.

Petter Northug

Født: 6. januar 1986

Meritter: 2 OL-gull, 1 OL-sølv, 1 OL-bronse, 13 VM-gull, 3 VM-sølv, 38 enkeltseire verdenscupen, 2 sammenlagtseire verdenscupen.

I 10 minutter snakket Petter Northug med de norske mediene om fremtidsutsiktene. De var ikke lyse.   Foto: VEGARD WIVESTAD GRØTT / BILDBYRÅN NORWAY

Gir seg selv tre uker

Det kan tolkes på mange måter: At han er blitt en voksen mann.

Eller at han erkjenner at karrieren ubønnhørlig nærmer seg slutten. At han er ute på en siste hilserunde før det hele er over. At han snart kan pakke ned treningsbagen for godt.

– Jeg gir meg selv tre uker. Da vet jeg mer om hva som skjer, sa Northug da han satte av 10 minutter til mediene utenfor smøretraileren på Beitostølen.

Det var 34 menn som var bedre enn ham på prologen i fristilsprinten.

Men det var 32-åringen fra Framverran alle ville snakke med. 18 mediepersoner sto i sirkel rundt skikongen og kjempet om å få stille spørsmålene.

– Er det rart at det er deg alt handler om i dag også? spurte en journalist.

– Nei. Ikke hvis man ser på resultatene de siste 10 årene. Da er det veldig naturlig, svarte Northug kontant.

Han smilte ikke. Ansiktet var alvorlig. Han mente de ordene.

Og han har jo rett.

– Om tre uker vet jeg mer om hva som skjer, sa Petter Northug.   Foto: VEGARD WIVESTAD GRØTT / BILDBYRÅN NORWAY

Ingen over, ingen ved siden

Norsk langrenn har Therese Johaug tilbake, Johannes Høsflot Klæbo er i stadig fremgang, i tillegg er det en busslast med andre utøvere som kan være med å kjempe om verdenscupseire.

Men Petter Northug er fortsatt kongen av skisporten.

Skirenn med og uten Petter Northug har siden 2006 vært to forskjellige historier.

Han er den største artisten norsk langrenn, og kanskje norsk idrett, noensinne har hatt.

Det er skiløpere som har vunnet mer enn Northug, men det er ingen som har berørt nasjonen mer enn ham. Det er ingen som har vekket følelser som Northug.

Han har engasjert og provosert, han har vunnet og underholdt med sin enorme vinnervilje og mentale styrke.

Elsket og hatet

Glansnummeret har vært ankeretappene på mesterskapsstafettene. Han har lekt seg med konkurrentene på oppløpet. Ingen har klart å svare på toppfarten til Northug. Men alle har latt seg lure av den slu trønderen når han har virket sliten. Da har Northug gravd frem krefter han selv ikke trodde han hadde.

Mange har oppfattet ham som arrogant. Andre har elsket ham for show på oppløpssiden og sprell utenfor skisporet.

Northugs vesen har passet fint i den kommersielle verden.

Det er derfor situasjonen rundt Petter Northugs form nå er så dramatisk.

32-åringen er på oppløpssiden av sin egen karriere. Kongen er i ferd med å abdisere.

Ingen ny Northug

Da er spørsmålet om noen kan overta tronen?

Svaret på det er nei. Norsk langrenn kommer til å produsere vinnere i fremtiden også. Vi har dem allerede, og flere vil dukke opp. Det er ingen grunn til å bekymre seg: Norsk langrenn vil skape stolte øyeblikk i mange år fremover.

Men vi får aldri noen ny Petter Northug.

Det sies at det er noen få utøvere gjennom idrettshistorien som har vært like store, og kanskje større, enn sin idrett. Petter Northug er i den kategorien.

Rent kommersielt er det dramatisk for norsk skisport. Hvor mange svenske journalister vil komme til norske pressetreff uten Northug? Ikke mange.

Oppmerksomheten vil falle

Norsk langrenn mistet Marit Bjørgen for et halvt år siden. Det ser bekmørkt ut for Northug. Johaug har ikke mange årene igjen, hun heller. De lar seg ikke erstatte.

Oppmerksomheten vil naturlig nok falle. Spørsmålet er om interessen vil dale like mye?

I en gal langrennsnasjon som Norge, der en halv million mennesker benker seg inne foran TV-en i julivarmen for å se rulleskirenn, er det vrient å fastslå.

Imens klamrer vi oss til håpet om at Northug har en siste spurt i seg, et siste rykk, en siste dans på langrennssportens flotteste scene.

For det er kun håpet igjen nå. Og det er veldig lite.

Det erkjenner også Northug selv.

Tåler ikke mer sykdom

Etter mye sykdom og trøbbel trenger han en lang og stabil treningsperiode. Han trenger konkurranser. Og han må for all del unngå sykdom igjen. Han har ikke råd til en eneste hostekule.

Northug er nok ikke aktuell for verdenscup før jul. Tilstanden hans er ikke god nok til det. Han må konkurrere på det han kaller «nivå 2», som betyr norgescup kommende helg på Gålå og trolig Skandinavisk cup i Østersund i midten av desember.

Northug sier det er da han kan konkludere med om det er mulig å komme seg i form til å gå en sprint i Seefeld-VM, eller om det er slutt.

– Det er trist å tenke på at Northugs karriere en dag er over, skrev undertegnede etter skikongens episke oppvisning under VM-femmila i Falun i 2015.

Vel, den dagen er her snart.