«Glem Northug – Erik skremmer søringene»

KOMMENTAR: At en Tromsø-bosatt skiløper skal slå Johannes Høsflot Klæbo fire ganger på én dag, er ganske så utenkelig. Likevel var det akkurat hva Erik Valnes (23) gjorde på Beitostølen.

Erik Valnes hadde mye å smile for etter sprinten på Beito fredag. Her sammen med landslagstrener Arild Monsen.  Foto: Terje Pedersen

langrenn

Valnes fikk sitt definitive gjennombrudd som langrennsløper da han fredag viste resten av Ski-Norge ryggen på sprinten. Nummer to i prologen. Nummer én i kvartfinalen, semifinalen og finalen.

Ikke betyr sesongåpningen all verden. Verdenscupen starter kommende helg i finske Ruka. Men for mange titalls ambisjonsrike skiløpere er det Beitostølen de først har trent til. Det er her de bak verdenstoppen får en sjelden sjanse til å måle seg mot utøvere som Johannes Høsflot Klæbo og Martin Johnsrud Sundby.

Erik Valnes var inntil fredag ettermiddag i den kategorien, rett bak verdenseliten. For på tross av verdenscupseieren i teamsprint i januar, var det vi var vitne til på Beitostølen hans definitive gjennombrudd blant ski-interesserte nordmenn flest.

Det overrasket selv landslagstrener Arild Monsen, som ikke hadde sett for seg at Valnes skulle vinne på den måten han gjorde. Når du slår Klæbo i alle heatene pluss prologen, kan ingen heller si at det var verken enkelt eller tilfeldig.

23-åringen gikk forrige sesong for Team Nord-Norge, og ble automatisk ikke helt tatt på alvor fordi han ikke var på lag med de beste. I vår kom den fortjente oppgraderingen til sprintlandslaget. En radikalt tøffere treningshverdag, med jevnlige økter mot norgeseliten, har gjort Valnes godt.

Sportsredaktør i iTromsø, Rune Robertsen.   Foto: iTromsø

Faktisk var ledelsen så usikker på Sørreisa-mannens status at han ikke ble forhåndsuttatt ut til kommende helgs verdenscup i Finland. Dit reiser han selvsagt nå, og bør ha ambisjoner om å vinne. For når du er best i Norge, er du bortimot best i verden.

Tromsø har sjeldent hatt et miljø med skiløpere som har vært helt i verdenstoppen. Talenter har måttet flytte for å utvikle seg. Nå er statusen at både Erik Valnes og Anna Svendsen bor i byen, samtidig som de er på hvert sitt A-landslag. Glem heller ikke langløpsfantomet Andreas Nygaard. Veien ned til de nest beste er selvsagt fortsatt lang, men i den grad andre utøvere lokalt trenger inspirasjon, bør de ha fått det med denne duoens suksess.

Tradisjonelt sett har Langrenns-Norges maktbaser vært Østlandet og Trøndelag. Hvem som har vært best har svingt, men dynamikken mellom disse har vært med på å gjøre norske løpere enda bedre. Et godt eksempel er hvordan trønderen Petter Northug på vei mot sitt gjennombrudd ofte kjørte økter der han visualiserte kampen mot østlendingen Tore Ruud Hofstad.

Samtidig som det har skjedd, har det internt i Troms blitt brukt mest tid på å krangle om hvem som vet best av miljøet i Bardufoss, Tromsø og Nordreisa, noe som har ødelagt for en felles utvikling mot søringene.

Først og fremst er det Valnes selv som skal ha æren for at han er kommet dit han er. Én mann er det likevel lurt å trekke fram. Kristian Skogstad var trener for Valnes på Team Nord-Norge forrige sesong. En trener mange i nord ikke ønsket inn da han fikk jobben. Etter å ha levert to utøvere til A-landslag har han mildt sagt stoppet kjeften på kritikerne.

Skogstad er ikke lenger trener for Team Nord-Norge, men jobber i stedet i sin sivile stilling som brannmann i Tromsø. Likevel bruker han tid på å følge opp både Valnes og Svendsen når de er hjemme, fordi de ønsker å ha han med. I helga er han på Beitostølen, ikke for å jobbe med denne duoen, men for å smøre ski for Team Nord-Norge.

En slik kapasitet bør være sentral i jobben mot at Tromsø og Nord-Norge for alvor skal bli en landsdel å regne med.

Petter Northug har lagt opp. Og med det skal Johannes Høsflot Klæbo overta tronen som sprintkonge. Men Erik Valnes, 23-åringen med den gule Troms-lua, har skumle planer om å sette en stopper for det.

Slaget har normalt sett stått mellom Trøndelag og Østlandet. I vinter får vi duellen mellom Trondheim og Tromsø – med ski på beina. Og der leder Tromsø 1–0.