Petter Northug spådde VM-gull. Så viste dette bildet at noe var galt.

Blant de dopingmistenkte løperne skiller Aleksej Poltoranin seg ut.

Her skulle Aleksej Poltoranin stått på startstreken i onsdagens renn. Men han dukket aldri opp.  Foto: Skjermdump, NRK

langrenn

Før onsdagens 15-kilometer valgte TV 2-ekspert Petter Northug sin favoritt: Aleksej Poltoranin (31).

Det forteller alt om ryktet den kasakhstanske skiløperen hadde på seg.

Men noen minutter senere fikk TV-seere se det absurde synet: Det var klart for startnummer 40. Men Aleksej Poltoranin var forsvunnet.

Kasakhstans olympiske komité har bekreftet at Poltoranin er én av fem som ble pågrepet i dopingskandalen som kaster mørke skygger over ski-VM.

Petter Northug trodde Aleksej Poltoranin skulle vinne VM-gullet onsdag. Her er Northug (midten) og Poltoranin (til høyre) etter en fellesstart i Rogla, Slovenia i 2011. Northug vant foran Dario Cologna (til venstre) og Poltoranin.  Foto: Darko Bandic, AP

De andre fire løperne har magre resultater å vise til. Men med Poltoranin er det helt annerledes.

– Han har vært én av de beste klassiskløperne i en årrekke. Han har vært med i «gamet» veldig lenge og har vært en profil i mange år, forklarer Petter Soleng Skinstad, som følger langrennssporten tett i rollen som TV 2-ekspert.

Tok VM-gull i Norge

På 1990-tallet trykket nordmenn kasakhstanske Vladimir Smirnov til sine bryst. Men Poltoranin har aldri hatt den samme statusen. Han har vært en fryktinngytende skiløper, men relativt anonym som person.

La oss skru tiden tilbake 15 år. Under junior-VM i Stryn i 2004 er det plutselig Kasakhstan som tar stafettgull. En 16-åring veksler først etter andre etappe. Navnet? Aleksej Poltoranin.

Aleksej Poltoranin under Tour de Ski i fjor.  Foto: JON OLAV NESVOLD / BILDBYRÅN

Fra vinnerlaget i 2004 er det kun vidunderbarnet Poltoranin som virkelig har satt sine spor i skiverdenen. Kasakhstaneren vant sin første verdenscupseier i Davos i 2010. Siden har det blitt 11 til. I tillegg står Poltoranin med to VM-bronse.

Aleksej Poltoranin

Født: 29. april 1987 i Leninogorsk, Sovjetunionen. I dag heter byen Ridder og inngår i Kasakhstan

Landslag: Kasakhstan

Høyde: 1,86

Meritter: Bronse på 50 kilometer klassisk og lagsprint i Val di Fiemme-VM i 2013. 12 verdenscupseire

– Man har gjort seg noen tanker

I klassisk stil har han vært å regne med gjennom alle disse årene. Men rent sosialt har han vært en mer tilbaketrukket skikkelse.

– Jeg har inntrykk av at han har vært litt på utsiden. Han har ikke virket som en sosial type med så mange kompiser i skimiljøet, sier Petter Soleng Skinstad.

Aleksej Poltoranin har hevdet seg i toppen i mange år. Her feirer han seier på 5. etappe av Tour de Ski i 2016.  Foto: Terje Pedersen, NTB scanpix

Jostein Vinjerui reiser rundt fra skisted til skisted i rollen som landslagstrener for Storbritannia. Han har det samme inntrykket.

– De han reiser rundt med, er ikke de som smiler og sier hei, forteller Vinjerui.

– Jeg har aldri vært på hils med ham og kjenner ikke støtteapparatet rundt. Vi har aldri hatt den lette, fine tonen, fortsetter han.

– Har du hatt noe mistanke mot ham?

– Når han har hatt de trenerne han har hatt, har man gjort seg noen tanker.

– Dette ryster miljøet

Poltoranin har samarbeidet med både Andrus Veerpalu og Matti Alaver.

Veerpalu har vært mistenkt for doping, men ble til slutt frikjent i idrettens voldgiftsrett CAS. Alaver har også vært trener for både Veerpalu og Kristina Smigun.

To estiske løpere, Andreas Veerpalu (Andrus Veerpalus sønn) og Karel Tammjärv, ble også pågrepet i sammenheng med dopingsaken. I tillegg har også østerrikerne Dominik Baldauf og Max Hauke vært inne til avhør.

Alle de dopingmistenkte er nå løslatt. De er siktet etter Østerrikes bedragerilovverk, og strafferammen er inntil tre år.

Parallelt med bråket prøver verdenseliten å fokusere på de gjenværende VM-øvelsene.

– Det er jo denne saken vi snakker om nå, senest på frokosten i dag. Dette ryster miljøet, sier Jostein Vinjerui.

langrenn