Reportasjen:

Ekte stål ruster ikke

Ekte stål ruster ikke. I hvert fall ikke når du har med kjærlighet og lojalitet i legeringen. Roger Nilsen er husket også 21 år etter han forlot stålbyen Sheffield og den legendariske fotballarenaen Bramall Lane.

Smidd i stål: På stadion henger mottoet «Forged in steel» – smidd i stål. Roger er fremdeles veltrent og fortsatt en stålmann. 

  • 1988 Tromsø IL 3 (0)
  • 1989–92 Viking 79 (11)
  • 1992/93 FC Köln 10 (0)
  • 1993 Viking 11 (0)
  • 1993–99 Sheffield United 190 (0)
  • 1999 Tottenham 3 (0)
  • 1999 Grazer AK 13 (0)
  • 2000–01 Molde 20 (0)
  • 2002–03 Bryne 24 (0)
  • Landslaget fra 1990–2000 32 (3)
sport

Jeg ante ikke hva jeg ville møte i Sheffield og på fotballstadionet Bramall Lane midt i England. Ville noen huske lysluggen fra Nord-Norge?

Jeg fikk være med da Tromsøs første utenlandsproff endelig skulle tilbake til klubben han lojalt tjenestegjorde gjennom seks og en halv sesong fra 1993 til 1999. Sheffield United er, etter tiår som middelhavsfarer, helt oppe i toppen av Premier League.

Vi skal se oppgjøret mot bunnlaget Norwich. Sheffield United – Norwich, det høres ut som en endeløs serie tippekamp-pling tilbake på 1970-tallet. Med Arne Scheie som sier «vi må vel kunne si at dette er en viktig kamp».

Hjertelig gjensyn: Roger Nilsen tok et godt grep om Mick Rooker. 21 år etter at Tromsø-gutten sist var p Bramall Lane var gjensynsgleden stor. I bakgrunn en del norske Sheffield United-fan på omvisning. Foto: Morgan Lillegård 

Og hvorfor valgte Roger å vende tilbake til Bramall Lane mot nettopp Norwich? Svaret er enkelt: Lørdag 6. november debuterte han i Premier League på Bramall Lane mot Norwich. Over 26 år etter, når SUFC er tilbake i Premier League, plukket han seg ut nettopp denne kampen.

Langt fra glemt

Det gikk ikke mange minuttene inne på verdens eldste og mest velbrukte fotballarena før vi forstår at Roger Nilsen overhodet ikke er glemt i Sheffield. Han er, hos dem som møtte han da han spilte for klubben, populær og svært godt likt. Ikke fordi midtstopperen og venstrebacken scoret så mange mål på sine 190 kamper. Ikke fordi klubben vant noen titler mens han spilte der.

Roger Nilsen huskes fordi han bryr seg om mennesker.

Beste fysioterapeut: Derek French var Rogers favoritt fysioterapeut. I dag har «Frenchi» trappet ned, men gjør fremdeles litt massasje. 

Ikke bare stjernene ute på banen, men også hun som vasket garderobene.

Ikke bare styrelederen, men også fysioterapeuten som masserte hans ømme lårmuskler.

Ikke bare manageren, men også han som satt – og fortsatt sitter – i billettluken og selger de 32.000 tribunesetene den gamle og ærverdige hjemmebanen til Sheffield United.

Selv hans gamle naboer i boligstrøket i søvnige Chesterfield stråler opp når «Roger is back in town». Rogers comeback hos klubben som preget han karriere aller mest, ble rett og slett varmt og rørende. Så varmt at selv stål smelter.

– Alltid en hyggelig kommentar

Vi starter dagen i Sheffield med en guidet tur gjennom garderober og gressmatta mange timer før kampstart. Utenfor de grå murene på Bramall Lane har det samlet seg 20–30 nordmenn.

De er medlemmer i den ikke veldig glamorøse norske Sheffield United supporterklubb. De yngste ser passe uinteressert i vår retning når vi ankommer. De eldste, de over 40–50 gjenkjenner umiddelbart Roger og vil slå av en prat eller be om autograf.

Autografjegere: Roger ble gjenkjent av autografjegere på yttersiden av Bramall Lane. 

– Takk for alt du har gjort for klubben. Du var fantastisk lojal gjennom alle disse årene, sier eldstemann.

Han har bikket 60 og ble Sheffield United-fans i 1969. Det har vært 51 år med oppturer og nedturer. Mest det siste.

– Vi har 161 medlemmer, forklarer en annen.


Berge: – Alltid vært en drøm å spille i Premier League

Sander Berge (21) er klar for Sheffield United og Premier League-fotball. – Jeg følte meg elsket her fra første stund, sier Berge.


– Nei, nei. Vi har økt. Vi har nå 168 medlemmer, korrigerer den tredje.

Inne på matta starter en lang dags ferd gjennom gjensynsklemmer og varme følelser mellom folk som har jobbet for denne stolte arbeiderklubben i generasjoner. Vi skjønner raskt at Roger hadde en sterk posisjon da han var spiller.

Mimret: Kontorpersonalet stoppet opp og mimret med Roger. De husket til og med navnet p hans førstefødte sønn (født i 1995). 

Inne i kontorlandskapet, der personalet har pauserom, serveres det britisk te og minnene fra 90-tallet får blomstre i lukta av Early Grey. Mange har sluttet. Noen lever ikke lengre. Men flere har fortsatt Sheffield United som sin arbeidsplass og sitt liv.

– Roger var lojal og kom alltid med en hyggelig kommentar, forteller hans gamle massør.

– Roger tok seg tid til å prate med alt og alle. Dessuten var han en fantastisk fotballspiller, mener en av de ansvarlige for billettsalget.

– Hello Roger, less hair, but still strong and kind, sier en dame i markedsavdelingen som begynte i klubben samme år som Roger.

– Byen og samfunnet har forandret meg

Vi inviteres opp i et skikkelig stas-rom før kampstart. Her hilser Roger på nye og gamle stjerner, blant annet en av lagets beste spisser gjennom historien, Brian Dean (119 mål for klubben). Og plutselig dukker også assisterende landslagssjef Per Joar Hansen (Perry) opp. Han er i Sheffield for å følge Sander Berge som en del av forberedelsene til storkampen på Ullevaal mot Serbia.

– Dette er en varm og fin familieklubb, sier Perry. Det er sterkt å se hvor godt de tar vare på sine gamle helter. Roger har åpenbart en høy stjerne her.

Etter kampen forsvinner Roger og Perry ned i garderoben for å møte manager Chris Wilder. Han var høyreback siste sesong Roger spilte i Sheffield United. Der møter han også sin første manager i Sheffield – Dave Bassett.

Seks sider i programmet: SUFC hadde laget seks sider om Roger Nilsen i kampprogrammet. 

Det aller varmeste møtet er mellom Roger og hans to naboer fra Sheffield.

– Roger og familien vil alltid ha en stor plass i våre hjerter. Vi besøkte han i Stavanger noen år etter at de dro hjem til Norge. Å få han tilbake hit til Sheffield 21 år etter at han flyttet, er bare helt nydelig, sier Dave og Brenda Beckett.

– Det har vært overveldende å være her. Byen og samfunnet har forandret seg, men ikke Sheffield United. En klubb med varme og sterke familieverdier. Et stadion med tunge tradisjoner. En by og et lag smidd i stål, er Rogers egen oppsummering.

Røk uklar med TIL-trener

Roger Nilsen (50) ble i 1992 Tromsø første profesjonelle utenlandske spiller da han tok steget fra Viking til FC Köln i Tyskland. Først i 2000 vendte han tilbake til norsk fotball. Da hadde han i tillegg til langt over 200 proffkamper også spilt over 30 landskamper.

Roger er født og oppvokst på Kvaløysletta. Som guttunge sto han timevis utenfor huset og trente med ballen og finjusterte venstrefoten. Han er storebror til enda mer kjente Steinar Nilsen, men i motsetning til Steinar gjorde Roger aldri noen stor karriere på Alfheim. Han står oppført med bare tre – 3 – kamper for Tromsø IL i 1987 og 1988. Han mente selv han var god nok for laget, men etter en dårlig opplevelse på trener Tommy Svenssons kontor dro han til Viking som 19-åring der han på fem sesonger spilte 90 kamper og scoret hele 11 mål.

Mye fotografering: Roger måtte stille opp på mye fotografering for gamle trofaste United-fans. 

– Tommy har beklaget i ettertid, og innrømmet at han tok feil da han sendte meg på dør, sier Roger Nilsen.

I Viking gjorde han seg bemerket og debuterte på landslaget i 1991. Utenlandske klubber kastet blikket på den blonde unggutten med den utsøkte venstrefoten. Etter et låneopphold i FC Köln og ti kamper i Bundesliga ville skotske Aberdeen kjøpe Roger.

– Jeg hadde egentlig ikke lyst å dra til Aberdeen og Viking mente dessuten at budet var for lavt. Kort tid etter kom Sheffield United på banen og da pakket jeg kofferten, sier Roger.

Alan Shearer hindret FA-cupfinale

Oppholdet i Sheffield har bare gode minner. Han debuterte 6. november med draktnummer 33 og spilte 33 kamper i sin første sesong. Ifølge Wikipedia spilte Roger 166 kamper totalt for «The Blades», men i klubbens egen statistikk står han oppført med 190 kamper.

– Jeg fikk spille under fem forskjellige managere de seks sesongene jeg var i United. Ja, jeg sier United fordi i Sheffield sier man alltid United om klubben. Klengenavnet utenfor klubben er «The Blades», sier Roger som hele perioden i Sheffield fremsto som en stålmann. Kompromissløs i duellene.

Stålmann: En stålmann bøyer ikke av for noe. Derfor viser bildet Roger med blåtøyet på starten av 97/98-sesongen. Foto: Martyn Harrison, Sheffield United  Foto: Martyn Harrison

Det var Dave Bassett som hentet han til Sheffield United for 500.000 pund. Andre kjente managere som var i klubben da Roger spilte er Howard Kendall og Steve Bruce.

Roger oppnådde aldri noe trofé i sin tid i England, men var nær FA-cupfinalen i 1998. Semifinalen ble spilt på Old Trafford med over 54.000 tilskuere på tribunene og Roger spilte midtstopper. Newcastle ble ledet av Kenny Dalglish og han hadde et trumfkort i ermet – Alan Shearer. Laget fra Nord-England vant 1–0 og målet ble selvsagt scoret av Shearer.

Skadet i Tottenham

Roger var på denne tiden på sitt aller beste. Da Steve Bruce signaliserte at Roger kunne se seg om etter andre klubber signerte han for Tottenham. Han debuterte for de hvitkledde på St. James Park og imponerte manager Georg Graham. Roger ble kåret til «man of the match». To kamper senere ble Roger skadet og sesongen etter avsluttet han sin utenlandskarriere i Grazer i Østerrike.

– I ettertid føler jeg at jeg kunne ha utrettet enda mer. Hadde støtteapparatet vært bedre kunne de tidligere vært avdekket at jeg hadde for lite salt og næringssalter i kroppen, noe som førte til mange strekkskader. Det ble først oppdaget på blodprøver i Tottenham, sier Roger.

  Foto: Martyn Harrison

Uansett – han vil aldri være foruten perioden i Sheffield.

– Hadde det plutselig bydd seg en jobbmulighet i Sheffield United, hadde jeg takket ja med en gang. En fantastisk klubb med sterke verdier som tar vare på sine, avslutter Roger Nilsen.

NB: Forfatteren av denne reportasjen er tidligere sportssjef og nyhetsredaktør i iTromsø, Morgan Lillegård. Han er nå kommunikasjonssjef i Nofima.