Skiskytterne Lars Helge Birkeland og Marte Olsbu samt skøyteløper Simen Spieler Nilsen er Sørlandets tre håp i årets vinter-OL, som starter i Pyeongchang fredag 9. februar.  Skiskytterne Lars Helge Birkeland og Marte Olsbu samt skøyteløper Simen Spieler Nilsen er Sørlandets tre håp i årets vinter-OL, som starter i Pyeongchang fredag 9. februar. Foto: NTB Scanpix

Derfor kan vinter-OL bli historisk for Sørlandet

Hvis Simen Spieler Nilsen, Marte Olsbu og Lars Helge Birkeland innfrir målet om medalje, setter de sørlandsk medaljerekord i vinter-OL.

– Jeg kan ikke huske at Sørlandet har sendt tre medaljekandidater tidligere, men det gjør vi i år, sier Solveig Pedersen, daglig leder i Olympiatoppen Sør (OLTS).

Det tidligere skiesset er en av svært få sørlendinger med medalje i vinter-OL med sølv på stafetten i Albertville i 1992.

Siden har Gunn Margit Andreassen vunnet både bronse- og sølv på skiskytterstafetten i henholdsvis 1998 og 2002, i sistnevnte OL sammen med sirdølen Linda Grubben. Etter 2002 har det vært medaljetørke på Sørlandet.

Vis fakta ↓
Sørlendinger i vinter-OL siste 30 år:

Tre sterke kort

Men i 2006, da Sørlandet stilte med historiske seks utøvere i Torino-OL, hadde vi kanskje like mange medalje-kandidater, men neppe like sterke som i dag.

Og utbyttet ble da også svært magert med en fjerdeplass på 10.000 meter til Øystein Grødum som beste lokale prestasjon.

Nå er den norske OL-troppen til lekene i Pyeongchang så godt som komplett. Det er skøyteløper Simen Spieler Nilsen samt skiskytterne Marte Olsbu og Lars Helge Birkeland som Sørlandet må sette sin lit til.

Marte Olsbu har både seier på Beitostølen og pallplassering i verdenscupen å se tilbake på denne sesongen. Foto: TT NEWS AGENCY / X02350

Og det kan vise seg å være tre særdeles gode kort, i alle fall i lys av Sørlandets ikke altfor imponerende vintersportshistorie.

– Det vi må huske på er at vi er få vintersportsutøvere her sammenlignet med resten av landet, og i lys av det er det imponerende at vi i det hele tatt har klart å kvalifisere tre utøvere. Da er det også veldig moro at alle tre er medaljekandidater, sier skitrener Arild Jørgensen, som har fulgt vinteridretten lokalt i snart en mannsalder.

Tradisjonsrike idretter

Det hører også med til historien at skøyteløper Thomas Henrik Søfteland fra Grimstad og snowboardkjører Markus Olimstad fra Åmli lenge var med i OL-diskusjonen, uten å nå opp.

Til sammenligning hadde Sørlandet kun én utøver i både Vancouver-OL i 2010 og i Sotsji-OL i 2014 (se fakta).

– Det er ikke tilfeldig at utøverne våre kommer fra de to vinteridrettene som står sterkest i landsdelen. Arendal har tidligere sendt flere skøyteløpere til OL, det samme har skiskyttermiljøet, på aksen fra Froland via Birkeland til Sirdal. Og husk at både Birkeland og Olsbu har gått på videregående i Sirdal. Klubber som jobber godt og kan samarbeide om regionale lag, slik de har i Sirdal, er skoleeksempler på hvordan det kan gjøres, sier Jørgensen.

Lars Helge Birkeland har fire topp ti-plasseringer i verdenscupen denne sesongen med to sjetteplasser som best. Foto: Åserud, Lise / NTB scanpix

– Hva tror du Sørlandet kommer til å sitte igjen med når OL er ferdig?

– To til tre medaljer, sier Jørgensen, som først og fremst har tro på lokale medaljer i stafetter og lagtempo.

Birkeland går for gullfavorittene

I så måte er trolig Lars Helge Birkeland det sterkeste kortet. Han skal gå første etappe i stafetten sammen med Emil Hegle Svendsen samt brødrene Tarjei og Johannes Thignes Bø – et lag som må tåle et klart favorittstempel.

– Målet er gull. Det er der listen ligger, sier Birkeland, som 2. februar reiser til Sør-Korea vel vitende om at han også får gå både normalprogrammet og fellesstarten i OL.

Vis fakta ↓
Norges Idrettsforbund og Olympiske komité har onsdag tatt ut følgende utøvere til OL i Pyeongchang:

– Det er gøy. Man legger litt ekstra i forberedelsene når man vet at man få gå, sier 29-åringen.

Simen Spieler Nilsen skal gå lagtempo, sammen med Håvard Bøkko, Sverre Lunde Pedersen, Sindre Henriksen og Allan Dahl Johansson, der sistnevnte trolig blir mer for reserve å regne. Laget har kjempet helt i verdenstoppen i flere år, og er klare medaljefavoritter.

– Marte kan ta individuell medalje

– Simen profitterer på lang erfaring fra store mesterskap. Nå unner jeg ham å få det siste løftet på formen så vil han ha potensial til å oppnå store ting, sier Pedersen.

Simen Spieler Nilsen har levert en god sesong hittil, og blant annet flyttet persen sin på 5000 meter med 11 sekunder til 6.13,81. Foto: Pedersen, Terje / NTB scanpix

– Denne gang er jeg en mye bedre og tryggere skøyteløper enn det jeg var forrige gang, sier Spieler Nilsen, som også skal gå 5000 meter i Pyengchang.

Marte Olsbu er den sørlendingen som kan belage seg på å få gå flest distanser i OL, og vil høyst sannsynlig få gå mix-stafetten hvor Norge vil være en naturlig medaljekandidat. Pedersen tror at hun også kan vinne individuell medalje.

– Jeg har en ekstra god magefølelse for Marte. Hun presterte veldig bra forrige helg, og hvis hun klarer å få positive tanker rundt byttet av skimerke, kan hun ta individuell medalje, sier Pedersen om jenta som har vært på verdenscuppallen i vinter.

– Målet er individuell medalje, sier den offensive frolendingen selv.

PS! Østlendingen Håvard Vad Petersson, som er bosatt i Arendal, skal spille på det norske curlinglaget i OL.